Понятие биоэтики было дано в «Энциклопедии по биоэтике» (1978), в которой указывались четыре области биоэтики: а) этические проблемы медицинских профессий; б) этические проблемы, возникающие в области исследований о человеке, включая и те, которые непосредственно к терапии отношения не имеют; в) социальные проблемы, связанные с политикой в области здравоохранения (государственной или международной), с трудовой медициной, с политикой планирования семьи и демографического контроля; г) «проблемы, вызванные вмешательством человека в жизненные процессы других живых существ (растений, микроорганизмов и животных) и всего того, что относится к поддержанию равновесия экосистемы».

В настоящее время в ряде стран биоэтика является научной дисциплиной, преподаваемой в университетах как факультативный или обязательный предмет.

Развитие биоэтики в современном мире связано прежде всего с необходимостью решения социальных проблем, связанных с политикой в области здравоохранения.

Одной из глобальных проблем, наиболее тесно связывающих биоэтику и право, является обеспечение права на жизнь, в том числе права на уважение к уникальности личности. Проблема права на жизнь в современной биоэтике включает в себя следующее: вопросы, связанные с абортами, проблемы признания за утробным плодом абсолютного права на жизнь, определения начала человеческой жизни (с момента зачатия или с момента рождения), использования человеческих эмбрионов (плода или извлеченных тканей) в результате прерывания беременности, умышленного лишения человека жизни, клонирования и т. п.

Правовые основы биоэтики и охраны здоровья граждан были регламентированы в международных стандартах ООН и Совета Европы в области прав человека.

Кроме деклараций и конвенций, регулирующих вопросы защиты жизни и физической неприкосновенности, был принят ряд рекомендаций Совета Европы, Европейского Союза по проблемам биоэтики. В частности, это рекомендации Совета Европы: «№ 29/1978 — по пересадке тканей и органов, № 79/1976 — о правах больных и умирающих, № 1046/1986 и 1100/1989 — об использовании эмбрионов и человеческих зародышей».

4 апреля 1997 г. Советом Европы была принята Конвенция о защите прав человека и достоинства человеческого существа в связи с использованием достижений биологии и медицины — Конвенция о правах человека и биомедицине.

Среди прав и свобод человека, которые защищает Конвенция, необходимо отметить прежде всего следующие: 1) право на выбор вмешательства или невмешательства в сферу своего здоровья; данное вмешательство возможно только при свободном и осознанном согласии человека, основанном на информированности (ст. 5; 2) право каждого на уважение его частной жизни в сфере, касающейся сведений о его здоровье (п. 1 ст. 10); 3) право каждого на ознакомление с любой собранной информацией о состоянии его здоровья (п. 2 ст. 10); 4) запрет дискриминации личности на основании ее генетических особенностей (ст. 11); 5) запрет на использование вспомогательных репродуктивных технологий в целях выбора пола будущего ребенка, исключением являются случаи их использования для предотвращения тяжелого заболевания, наследуемого вместе с полом (ст. 14); 6) право лиц, выступающих в качестве испытуемых, на информацию о своих правах и гарантиях своей защиты (ст. 16); 7) запрет создания эмбрионов человека в исследовательских целях (п. 2 ст. №); 8) запрет на использование тела человека и частей его тела для извлечения финансовой выгоды (ст. 21); 9) право каждого на судебную защиту в случае нарушения прав, признанных Конвенцией (ст. 23). Для контроля за выполнением государствами-участниками положений Конвенции, внесения поправок, анализа и применения Конвенции в соответствии с последними достижениями науки в 1977 г. был создан Руководящий комитет по биоэтике (CDBI) (ст. 32).

В связи с экспериментами по клонированию — экспериментами с неизвестными последствиями — в конце XX в. возникла потребность принять международные стандарты по правам человека в этой сфере. Так, 12 января 1998 г. в Париже Советом Европы был принят Дополнительный протокол к Конвенции о защите прав человека и достоинства человеческого существа в связи с использованием достижений биологии и медицины, касающийся запрещения клонирования человеческих существ. В соответствии с данным протоколом запрещено любое вмешательство с целью создания человеческого существа, генетически идентичного другому, умершему или живому человеческому существу (п. 1 ст. 1). При этом человеческое существо, «генетически идентичное» другому человеческому существу, — это «человеческое существо, имеющее с другим человеческим существом тождественный набор генов ядра» (п. 2 ст. 1).

Порядок трансплантации органов и тканей регламентируют официальные документы Всемирной медицинской ассоциации:

Заявление ВМА о торговле живыми органами (1985), где была осуждена купля-продажа человеческих органов для трансплантации, а правительства всех стран призваны принимать меры для предотвращения этого;

Декларация ВМА о трансплантации органов (1987);

Резолюция ВМА по вопросам поведения врачей при осуществлении трансплантации человеческих органов (1994), которая была принята в связи с озабоченностью ВМА возрастающим количеством сообщений об участии врачей в операциях по трансплантации человеческих органов, изъятых из тел заключенных, приговоренных к смерти, при эвтаназии человека, страдающего психическими или физическими недостатками, бедных людей, украденных детей.

Международные стандарты в сфере охраны здоровья граждан впервые были закреплены в Уставе (Конституции) Всемирной организации здравоохранения (ВОЗ), принятом в Нью-Йорке 22 июля 1946 г.