Натурализм – художественный метод, сложившийся под влиянием философии позитивизма, которая провозглашала приоритет позитивного, конкретного научного знания над умозрительными философскими рассуждениями. Такие принципы позитивизма провозгласил французский философ Огюст Конт. Кроме того, под влиянием теории Ч.Дарвина социальные процессы стали сводиться к биологическим, а источником художественного творчества считаться физиология и психика человека. Искусство трактовалось как результат неотвратимого действия наследственности и материальной среды.

Главным теоретиком натурализма являлся английский философ И.Тэн. В своей «Истории английской литературы» он применил естественнонаучные методы к анализу художественной культуры и выделил три компонента, которые определяют характер искусства: раса, среда, момент. Во-первых, биология каждой расы определяет национальный характер, в соответствии с которым складываются и формы искусства. В частности, специфика культуры германских и культуры романских народов объяснялась данным компонентом. Во-вторых, географическая и климатическая среда оказывает влияние на формы искусства. В-третьих, всякая художественная культура проходит в своем развитии периоды становления, зрелости и угасания, каждому моменту этого процесса соответствуют особые явления в искусстве.

В 70-80 годы XIX века в натуралистическом искусстве были подняты общественно значимые темы. Литература натурализма подробно показывала жизнь угнетенных и указывала на необходимость изменения «среды». Романы Э.Золя и Г.Мопассана представляют собой прекрасный образец социальной критики.

Натурализм как художественный метод предполагал стремление к внешнему правдоподобию, протокольности, детальному описанию единичного (в противовес реализму, предполагающему необходимость обобщения и типизации).