Глубокий след в русской эстетике оставил В.Г.Белинский (I), разработавший такие эстетические категории как реализм и народность в искусстве. По мнению Белинского, прекрасное происходит от жизни. Эстетический идеал – не продукт абсолютной идеи (как считал Гегель), а представление о совершенном, созданное прогрессивным человечеством в историческом развитии. Искусство создает общественный идеал и является средством общественного развития. Поэтому русская литература должна быть выразительницей передовых идей и прогрессивных настроений общества.

Поскольку борьба за освобождение народа от крепостничества и его просвещение была актуальной задачей, то искусство стремилось реализовать принцип народности. Это подразумевает, что, во-первых, истоком всякого искусства является то, что создано самим народом. Как сказал потом П.И.Чайковский, «музыку сочиняет народ, а мы, композиторы, только аранжируем ее». Во-вторых, профессиональные художники должны выражать народный дух, сущность народных чаяний. Речь идет не обязательно об изображении «картин русской жизни», но о гражданской позиции автора. Такие произведения способствуют пробуждению народного самосознания.

Социальную роль лучше всего выполняет искусство реалистическое, реализм стал ведущим направлением в русской литературе и искусстве XIX века. К эстетическим принципам реализма относится идея о том, что эстетически значимое есть в обыденной жизни (проза Н.В.Гоголя, изображающая «жизнь маленького человека» на десятилетия стала образцом литературы). Реализм не копирует действительность, но выявляет типическое, значимое для общественного самосознания, отбрасывая случайное. Этим реализм отличается от натурализма, стремящегося фиксировать все подробности и делающего акцент на естественных, а не социальных аспектах действительности. Реалистическое произведение не просто отражает общественную жизнь, а является ее анализом, т.е. критикой. Поэтому вид реализма, распространившийся в XIX веке, получил название критического реализма. При этом критическое начало в произведении не должно быть разрушительным, но напротив, должно способствовать утверждению положительного идеала.