В произведении «Эстетические отношения искусства к действительности» Н.Г.Чернышевский выступил против Гегеля и его идеализма в эстетике. Прекрасное не является модификацией абсолютной идеи, оно содержится в самой действительности. Прекрасное в жизни выше прекрасного в искусстве. Представления о прекрасном связаны с общественными идеалами, а поскольку общество неоднородно, то у разных классов складываются разные представления о красоте, обусловленное их отношением к труду. В частности, у высших классов прекрасная женщина представляется тонкой, бледной, изящной, в то время как народный идеал женской красоты ассоциируется со статностью, румянцем, силой. При этом идеалы народа естественны, а идеалы господствующих классов искусственны.

Задача подлинного искусства – отражать не только прекрасное, но и все «общеинтересное». По мнению Чернышевского:

искусство воспроизводит действительность; искусство выступает объяснением жизни; искусство выносит приговор действительности; искусство – учебник жизни.