Основной проблемой стала проблема отношения искусства к действительности, а также проблема роли искусства в общественной жизни. Тезис Н.А.Некрасова «поэтом можешь ты не быть, но гражданином быть обязан» может считаться программным заявлением русской культуры, в которой литература и искусство выступали трибуной общественно-политической мысли.

Те мыслители, которые считали искусство подражанием и отражением действительности, высоко ценили общественное значение искусства (обозначим их I) Те философы, которые полагали, что искусство имеет своим истоком не действительность, а идеальное начало, творческую душу художника, придерживались мнения, что искусство самоценно и не имеет общественных задач (обозначим их II).

Эстетика в первой трети XIX века стала преподаваться в университетах как самостоятельная дисциплина, что способствовало развитию оригинальных идей в этой области. Большинство профессоров исходили из рационалистической традиции в европейской философской мысли.

А.Ф.Мерзляков (I) учил, что художественная ценность произведения определяется следованием законам самой природы; эстетическое объединяет прекрасное, совершенное и благое. Прекрасное – то, что сообразно и собственной своей природе, и человеческой. Искусство должно творчески отражать жизнь, на него благотворно влияет демократическое общественное устройство. В свою очередь искусство просвещает разум и возбуждает любовь к общественному благу.

Русское шеллингианство (II) – течение эстетической мысли в России, сформировавшееся под влиянием идей немецкого философа Шеллинга. Шеллинг – философ идеалист – полагал, что мир как целое складывается из мира идеального и мира реального. Искусство – высший продукт идеального мира, кроме того, оно воссоединяет идеальное и реальное в органическом единстве. Таким образом, искусство – наиболее полное выражение сущности мира. Русские шеллингианцы трактовали прекрасное как изначальную сущность, проявление абсолютной идеи безотносительное к человеческой практике. Задача искусства – не отражать действительность, а возвысить ее до идеального первообраза, «облечь высшие созерцания в зримые формы». Эти идеи оказали влияние на художественную практику русского романтизма, представителями которого являются Ф.Одоевский, М.Ю.Лермонтов, Ап. Григорьев.