На всем протяжении развития государственного устройства общества происходило преобразование и совершенствование системы налогообложения. В этой связи налоги являются категорией исторической.

В экономической литературе выделяют три основных этапа в развитии системы налогообложения:

1 этап (начальный) – от древних времен Римской империи до начала средних веков; 2 этап – XVI-XIX вв.; 3 этап (современный) – XX-XXI вв.

Начальный этап характеризуется отсутствием теории о налогах и финансового механизма для установления и сбора налогов. На этом этапе не существовало постоянных налогов, поэтому периодически вводились чрезвычайные налоги, носящие субъективный характер. Так, например, существовали такие виды налогов: налог с оборота при торговле рабами, налог с наследства, поземельный налог, налоги на доходы, акцизы в виде сборов у ворот городов, налоги на оснащение армии, покупку лошадей, набор рекрутов и др.

Основными направлениями расходования налоговых поступлений в государстве являлись содержание наемных армий, возведение укреплений вокруг городов, строительство храмов, дорог, водопроводов и другие общественные цели.

Второй этап характеризуется появлением современного государства в Европе, возникновением финансовых учреждений, устанавливающих налоги и обеспечивающих их сбор. Вместе с тем теории о налогах не существовало до конца XVIII века. В качестве основных налогов выступали поземельные налоги, налог со строений, подушные налоги, акцизы, таможенные пошлины, местные налоги.

В конце XVIII века шотландским экономистом Адамом Смитом была создана научная теория налогообложения. В ее основу легли четыре основных принципа, которые действуют и в настоящее время:

принцип справедливости, в соответствии с которым налогообложению подлежат все граждане соразмерно их доходам; принцип определенности, согласно которому плательщику заранее доводятся сведения о сумме, способе и времени уплаты налога; принцип удобства, требующий, чтобы налог взимался в то время и таким способом, которые удобны плательщику; принцип экономии, состоящий в необходимости рационализации системы налогообложения.

Третий этап развития налогового механизма (с начала

ХХ в.) характеризуется совершенствованием налогообложения по трем направлениям: прямые налоги, косвенные налоги и пошлины. На этом этапе государство в полной мере осуществляет свои функции по установлению и взиманию налогов и создает специальные органы управления, выполняющие эти функции. Дальнейшее совершенствование системы налогообложения на современном этапе идет по пути изменения порядка и методологии взимания отдельных видов налогов и сборов, количества налогов, сборов и отчислений, уточнения субъектов налогоплательщиков.

Налоги являются одним из важнейших инструментов рыночной экономики, а поэтому опыт их использования в управлении хозяйством промышленно развитых стран Запада представляет значительный интерес для молодых государств СНГ, в том числе для Беларуси. Вводя новые или отменяя какие-то прежние налоги и сборы, повышая или понижая ставки, используя другие рычаги, государство не просто формирует свой национальный бюджет, но и создает в обществе соответствующую экономическую, социальную и политическую атмосферу, стимулы для трудовой активности граждан, и, в этом смысле, налоги могут быть либо предпосылкой, либо преградой на пути к благополучию страны.